Después de más de una década de trabajo, Virgin Galactic ha completado su primer vuelo comercial al espacio. Tras el lanzamiento a bordo de la nave nodriza VMS Eve, la nave espacial VSS Unity alcanzó una altitud de aproximadamente 52 millas, o el borde del espacio. Aterrizó casi 15 minutos después en la base Spaceport America de la compañía cerca de Truth or Consequences, Nuevo México, completando la misión de investigación Galactic 01. El primer cliente de la compañía fue el gobierno italiano, que tenía como objetivo realizar investigaciones de microgravedad. A bordo estaban el coronel de la Fuerza Aérea Walter Villadei, el teniente coronel de la Fuerza Aérea y cirujano de vuelo Angelo Landolfi, y Pantaleone Carlucci, miembro del consejo de investigación que actuaba como ingeniero de vuelo y especialista de carga útil. Unity fue pilotada por el teniente coronel retirado de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos Michael Masucci y Nicola Pecile, con Colin Bennett, entrenador de Virgin Galactic, también a bordo.

Virgin Galactic Completa su Primer Vuelo Comercial al Espacio

El Camino hacia el Éxito

Antes del vuelo comercial, Virgin Galactic había realizado un total de cinco vuelos espaciales tripulados, el último de ellos a fines de mayo con cuatro empleados a bordo. Sin embargo, la compañía ha pasado por muchas dificultades para llegar a ese punto. Después de varios tests exitosos de su nave espacial SpaceShipTwo a bordo de la nave nodriza WhiteKnightTwo en 2013, el VSS Enterprise de Virgin Galactic se estrelló en 2014, matando al copiloto y dejando gravemente herido al piloto. Las pruebas de vuelo se reanudaron con la prueba de planeo del VSS Unity en 2016, y finalmente la nave alcanzó el espacio en 2018.

Importancia Financiera y Competencia

El vuelo comercial era crucial para Virgin Galactic desde el punto de vista financiero. Hasta ahora, la compañía no había tenido clientes de pago y había estado perdiendo dinero durante años, incluyendo más de $500 millones solo en 2022. Los asientos se anuncian a $450,000 por boleto, y anteriormente se había establecido la meta de tener 1,000 reservaciones antes de su primer lanzamiento comercial. El principal rival de Virgin Galactic en la carrera del turismo suborbital es Blue Origin, que utiliza un cohete convencional en lugar de una nave nodriza avión. El CEO de Blue Origin (y fundador de Amazon), Jeff Bezos, ha afirmado que Virgin Galactic no ofrece una verdadera experiencia de vuelo espacial en comparación con el sistema de Blue Origin, que supera las 62 millas de altitud, más allá de la línea de Kármán que se usa comúnmente para marcar el inicio del espacio. Otros consideran que el umbral es de 50 millas. Blue Origin también ha tenido sus propios problemas. El año pasado, uno de sus cohetes New Shepard sufrió una falla del propulsor aproximadamente un minuto después del despegue, lo que obligó a la compañía a desplegar su sistema de escape para la cápsula no tripulada, el cual funcionó según lo diseñado. Otro competidor, SpaceX, ofrece una experiencia muy diferente: su cohete Falcon 1 y su cápsula Crew Dragon llevan a los clientes a una órbita real. SpaceX incluso ha llevado a una tripulación privada a la Estación Espacial Internacional en una misión de 10 días, supuestamente por una tarifa de $55 millones.

Virgin Galactic Completa su Primer Vuelo Comercial al Espacio

Conclusiones

El primer vuelo comercial de Virgin Galactic marca un hito importante en la industria del turismo espacial. Después de años de desarrollo y superar obstáculos, la compañía ha demostrado su capacidad para llevar a los pasajeros al espacio y ha abierto las puertas a futuras oportunidades comerciales. A medida que más empresas ingresen al mercado del turismo espacial, es probable que veamos una mayor competencia y avances en la tecnología de cohetes y naves espaciales. Los próximos años serán emocionantes para aquellos que sueñan con viajar más allá de la Tierra y explorar las maravillas del espacio.

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