El Primer Tren de Hidrógeno de Canadá Transporta Pasajeros

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¡Ya puedes comprar un boleto para viajar en el primer tren de hidrógeno de América del Norte! Este tren turístico de pasajeros recorre diariamente el trayecto desde las Cataratas Montmorency en la ciudad de Quebec hasta Baie-Saint Paul, como parte de una demostración de todo el verano.

El Primer Tren de Hidrógeno de Canadá Transporta Pasajeros

El Futuro de la Propulsión de Trenes

Este mes, se estrenó el primer tren de pasajeros propulsado por hidrógeno en América del Norte, realizando un viaje de dos horas y media por el centro de Quebec. Esta demostración busca mostrar cómo la electricidad almacenada como hidrógeno puede reemplazar al combustible diésel en los ferrocarriles donde la instalación de rieles electrificados o cables aéreos sería un desafío. Los defensores del uso del hidrógeno en el transporte pesado afirman que esto puede aumentar la conciencia y la confianza en esta tecnología emergente en América del Norte.

Un Avance Tecnológico en Quebec

El tren turístico, fabricado por la empresa francesa Alstom, recorre el trayecto desde las Cataratas Montmorency en Quebec City hasta Baie-Saint Paul, siguiendo parte de la ruta del Tren de Charlevoix. Este servicio se ofrece los miércoles a domingo hasta el 30 de septiembre y puede transportar hasta 120 personas en dos vagones de tren. Nancy Belley, directora general de Réseau Charlevoix, la empresa ferroviaria privada que opera este tren, afirma que es una oportunidad extraordinaria para su compañía. Según Belley, viajar en este tren es como estar en otro mundo. “Cuando piensas que has dejado tu automóvil atrás y te subes a un tren que emite vapor de agua, sientes que eres parte de un movimiento importante de descarbonización en Quebec”, dijo en una entrevista a CBC News.

Una Alternativa Sostenible

El tren de hidrógeno utiliza aproximadamente 50 kilogramos de hidrógeno al día, según estimaciones de Serge Harnois, CEO de Harnois Énergies, proveedor de combustible. Esto reemplaza alrededor de 500 litros de diésel que se quemarían durante el viaje. Aunque los combustibles fósiles pueden estar en declive, “estamos al comienzo de la historia del hidrógeno”, afirmó Harnois.

La Importancia de la Prueba en Quebec

El mismo modelo de tren, conocido como Coradia iLint, ha transportado pasajeros en ocho países europeos. El año pasado, Alemania adquirió una versión que utiliza celdas de combustible fabricadas en Canadá para una ruta de hidrógeno. Alstom se acercó a Réseau Charlevoix y a Groupe Le Massif, propietarios de los rieles, buscando un lugar en América del Norte para probar su tren. La ruta del Tren de Charlevoix resultó ideal, ya que ya utilizaba tecnología europea y el nuevo tren se adaptaba bien a la infraestructura existente. Alstom anunció esta semana que la operación comercial del tren permitirá a la compañía y a sus socios identificar lo necesario para desarrollar “un ecosistema para la tecnología de propulsión de hidrógeno” en América del Norte. En febrero, el gobierno de Quebec anunció una inversión de $3 millones en este proyecto de $8 millones. En ese momento, el ministro de Medio Ambiente, Benoit Charette, explicó que esto forma parte del plan de la provincia para una economía verde para 2030, que depende del hidrógeno para descarbonizar partes de la economía donde la electrificación convencional no es posible.

El Futuro del Hidrógeno en el Transporte

Según Nancy Belley, hasta ahora parece que las regulaciones de América del Norte pueden funcionar con un tren europeo. Además, esta tecnología parece ser adecuada para áreas de baja densidad, como la región rural de Charlevoix, donde de otra manera sería difícil electrificar el transporte. Harnois, quien viajó en el tren en su lanzamiento el 17 de junio, afirma que fue muy silencioso y cómodo en comparación con el antiguo tren diésel ruidoso y con mala suspensión que solía operar en esa línea, liberando humo negro. En cambio, el nuevo tren emite solo vapor de agua. El vapor se genera cuando el tren toma gas hidrógeno de su tanque, lo combina con oxígeno del aire y luego lo utiliza en una célula de combustible para generar electricidad.

La Producción de Hidrógeno

Harnois Énergies, con sede en Quebec City, produce hidrógeno utilizando un electrolizador que separa el agua en hidrógeno y oxígeno mediante electricidad. Dado que la electricidad proviene de Hydro-Quebec, que se genera en un 94% a partir de energía hidroeléctrica y en un 5% a partir de energía eólica, el hidrógeno resultante se considera verde. Alstom se acercó a la compañía para obtener hidrógeno, ya que podían suministrar el gas a la presión necesaria para este proyecto. Un camión diésel transporta el hidrógeno a la estación de tren para su repostaje. Sin embargo, Harnois afirma que idealmente, en el futuro, el combustible se producirá en el lugar mismo. Durante el repostaje, el tanque de hidrógeno lleno del camión se conecta al tanque vacío del tren, y la diferencia de presión hace que el hidrógeno fluya de uno a otro. Un regulador controla el flujo para evitar que se caliente demasiado. El repostaje lleva aproximadamente una hora. El objetivo es que el tren pueda recorrer toda la ruta, desde Quebec City hasta La Malbaie. Sin embargo, Belley afirma que esto requerirá más pruebas, ya que esa parte del ferrocarril tiene muchas curvas y las ruedas del tren de hidrógeno no están en el mismo lugar que las de su predecesor diésel.

Futuro y Desafíos

El tren de hidrógeno no regresará el próximo verano, ya que es una unidad de demostración que viajará a otras ciudades. Sin embargo, Belley afirma que a la compañía ferroviaria le gustaría adquirir uno, ya que han confirmado que este tipo de tren podría ser una opción ecológica en su área. Aunque muchos trenes en Europa funcionan con rieles electrificados o son impulsados por cables aéreos, las largas distancias y baja densidad de Canadá representan un desafío para los trenes eléctricos. CN Rail está probando una alternativa eléctrica: locomotoras eléctricas con baterías. Mientras tanto, CP Rail y Southern Railway of B.C. están probando trenes de hidrógeno, ya que son más similares a los trenes diésel. Se espera que utilicen una infraestructura de repostaje similar a la del diésel y que tengan tiempos de repostaje similares. CP planea operar tres locomotoras de hidrógeno para fines de este año.

El lanzamiento de un tren de pasajeros de hidrógeno es un gran avance, según Robert Stasko, director ejecutivo del Hydrogen Business Council de Ontario. Él espera que esto aumente la conciencia y la comodidad de las personas con esta tecnología. Además, espera que la familiaridad con esta tecnología ferroviaria haga que los responsables de la toma de decisiones consideren el hidrógeno para otras aplicaciones, como el transporte de larga distancia, donde ve la mayor oportunidad. Aunque la tecnología ya ha sido probada en Europa, el tren de hidrógeno de Charlevoix todavía debe superar los obstáculos regulatorios en Canadá. Sin embargo, Canadá todavía enfrenta otros desafíos, como aumentar la producción de hidrógeno verde, reducir su costo, mejorar la tecnología de almacenamiento y transporte de hidrógeno para que sea más eficiente y más fácil de manejar, y capacitar a la fuerza laboral para mantener los vehículos de hidrógeno. Es importante que se tomen medidas para avanzar en este sentido.

En resumen, el primer tren de hidrógeno de Canadá está demostrando el potencial de esta tecnología como una alternativa sostenible en el transporte ferroviario. A medida que se realizan más pruebas y se superan los desafíos, el uso del hidrógeno en el transporte pesado podría convertirse en una realidad en América del Norte, lo que ayudaría a reducir las emisiones y promover una industria más limpia y eficiente.

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